Hormigas podrían ser modelo para robots de rescate

 

Un grupo de personas rescata a una trabajadora tras derrumbe de edificio en Bangladesh (Fte:lavanguardia.com)

Un grupo de personas rescata a una trabajadora tras derrumbe de edificio en Bangladesh (Fte:lavanguardia.com)

Científicos del Instituto de Tecnología de Georgia (Georgia Tech) creen que los nuevos hallazgos sobre la forma cómo las hormigas de fuego son capaces de evacuar sus nidos a gran velocidad puede enseñar a los ingenieros a construir  robots de búsqueda y rescate automatizados, especialmente diseñados para rescatar víctimas humanas atrapadas bajo tierra tras un terremoto o un desastre como el reciente tornado de Oklahoma, donde al menos 100 personas han sido rescatadas bajo los escombros.

“La mayor parte del Sur ha estado viviendo con las hormigas de fuego durante décadas, y la mayoría de los jóvenes allí saben que deben evitar pisotear sus nidos subterráneos gigantescos a menos que estén buscando un enjambre de picaduras dolorosas. Resulta que estos molestos insectos son muy buenos corriendo por los túneles sin chocar  entre sí e incluso usando  sus antenas como miembros adicionales.”, señala el digital NBC News en su sección de ciencia.

Científicos de Georgia Tech han estado estudiando el comportamiento de las hormigas de fuego, que corren a través de sus nidos (algunos de ellos con capacidad para 100.000 individuos) y son capaces de evacuarlos  en unos minutos si se inundan con agua o resultan atacados por los depredadores más grandes.

Las hormigas son una especie invasora,  traída a los Estados Unidos desde América del Sur, donde su hábitat natural es, a menudo, objeto de los ciclos naturales de las inundaciones.

Las hormigas robot imitan una colonia real

Después de varios años de observar los nidos de hormigas en dos dimensiones y en tres dimensiones construidos en su laboratorio, Nick Gravish, estudiante postdoctoral en el Departamento de Física, descubrió que ni los espacios reducidos ni los pasillos atestados  parecen molestarles.

De hecho, con una velocidad máxima determinada lo que hacen es correr más para sobrepasar a sus compañeros de drones o los trabajadores dentro de la colonia.

Hormigas de fuego (Fte: NBC News)

Hormigas de fuego (Fte: NBC News)

“Estábamos muy sorprendidos al ver que se mueven tan rápido”, dijo Gravish, primer autor de un estudio publicado  en Proceedings of the National Academy of Sciences. “Y su movimiento estaba lleno de resbalones y traspiés. Tienes la sensación de que el deslizamiento y la caída no es un problema. Vemos que las hormigas pueden correr unas por encima de otras y subirse unas sobre otras. Pueden trepar lo más rápido posible y no hay penalización por ello. “

Gravish y sus colaboradores, el profesor Daniel Goldman y Michael Goodisman, y el investigador Daria Monaenkova, utilizaron la tomografía de rayos X para estudiar los túneles de las hormigas construidos en las cámaras de ensayo.

También utilizaron equipos de seguimiento de video para ver cómo se movían  a través de túneles realizados entre dos placas. Esta granja de hormigas científica fue montada en un pistón de aire que fue despedido, dejando caer el laberinto para que las hormigas perdieran su equilibrio y cayeran.

Los investigadores descubrieron que las hormigas utilizan sus antenas como miembros adicionales para detener su caída, cosa que nadie había visto hacer antes, ha señalado Gravish.

Este mismo tipo de movimientos de rastrear y caer es probablemente el mismo al que deberán enfrentarse los robots de búsqueda y rescate en el futuro, en su opinión.

Los robots para buscar personas bajo los escombros son una realidad que se empleó, por ejemplo, durante el terremoto y tsunami de Japón en 2011.

¡Corre! Los cinco robots más rápidos al rescate

“Estamos muy interesados ​​en saber cómo la próxima generación de robots, que va a estar en la escala milimétrica, se moverá a través de complejos entornos tortuosos”.

“Estas hormigas son un buen sistema para observar  la locomoción y este es uno de los primeros estudios para ver la locomoción de las hormigas en su propio entorno.”

Robot utilizado en Japón para buscar supervivientes tras el terremoto 2011 (Fte:neodata)

Robot utilizado en Japón para buscar supervivientes tras el terremoto 2011 (Fte:neodata)

Sin embargo, un experto en robótica está de acuerdo en que el estudio de los insectos como las hormigas puede dar buenas pistas para la construcción de algunos tipos de dispositivos autónomos, pero advirtió que no hay que ser demasiado optimista en el sentido de que los ingenieros pueden duplicar lo que la naturaleza ha hecho durante millones de años, dice el digital.

“Las características de los animales y la respuesta de los sensores de un robot  suelen ser tan diferentes que es problemático simplemente copiar lo que ve en su comportamiento y ejecutarlo en el robot”, explica Achim Lilienthal, director del the Mobile Robot and Olfaction Laboratory  de la Universidad de Orebro, en Suecia.

Lilienthal ha construido recientemente un “gas-bot” capaz de seguir los rastros de metano que emanan de un vertedero con sensores láser especial, y está trabajando en los problemas de detección de robots y el olor.

“El mundo es muy diferente para el robot”, concluye.

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