Smartphones podrían detectar terremotos

Mesa para detectar temblores sobre la que se colocan los smartphones
(Fte: BBC News)

Científicos de la Universidad de Berkeley, California, están desarrollando una aplicación que registrará la agitación durante temblores importantes y reportará los datos a un servidor central a través de la red celular. Los científicos pretenden que los smartphones actúen como sismógrafos de bolsillo, para ganar tiempo en caso de un gran terremoto.

El elevado número de smartphones en circulación permitiría a los investigadores obtener información muy detallada sobre los temblores que detectan los ciudadanos y en qué lugar.  Los datos en tiempo real podrían desempeñar un papel importante en el sistema de alerta temprana de California, por lo que el equipo de científicos pretende poner a trabajar a los teléfonos inteligentes para ayudar a detectar e investigar los terremotos. Los dispositivos contienen acelerómetros capaces de monitorizar temblores, informa BBC News.

“Hoy en día, los teléfonos inteligentes llevan todo tipo de sensores, y podemos  utilizarlos de manera inesperada”, explicó Qingkai Kong a BBC News. “En este momento, sólo podemos detectar terremotos por encima de magnitud 5,0, pero con mejores acelerómetros en los teléfonos inteligentes en el futuro esperamos detectar los más pequeños también”.

El investigador de la Universidad de California, Berkeley, realizó estas declaraciones en la Reunión de Otoño de la Unión Geofísica Americana (AGU), el encuentro anual más grande del mundo de los científicos de la Tierra.

Pruebas iniciales

El científico y sus colegas no estaban seguros, en un principio, de que los teléfonos móviles estuvieran a la altura de ser sismómetros de bolsillo, por lo que realizaron una prueba en la “mesa de temblores” del laboratorio, cuenta BBC News.

Este instrumento puede simular diversos grados de temblores. Por lo general se utiliza para probar la solidez de las diferentes técnicas de construcción, para tener la seguridad de que los edificios no se desplomarán durante un terremoto.

Los resultados demostraron claramente que los acelerómetros – utilizados principalmente en teléfonos como parte del mecanismo de inclinación de la pantalla – podría recoger el temblor.

El problema que incita a la confusión, recoge BBC News, es que los teléfonos raramente descansan sobre una superficie plana, porque se mueven con sus dueños.

Laboratorio sismológico de la Universidad de Berkeley
(Fte: BBC News)

Sin embargo, el equipo cree que puede resolver esta cuestión con un algoritmo que resta el “ruido”  humano en los datos.

“El algoritmo de reconocimiento de patrones típicos detecta actividades humanas tales como caminar, correr y conducir, y usamos esa información para deslindar esas actividades de la señal de terremoto”, dijo Kong.

Este algoritmo rara vez falla, agregó.

El nivel de perturbación que siente una persona va a depender de muchos factores: la cantidad y calidad de los edificios que hay cerca, y la naturaleza de los suelos en los que se construyen, entre otros factores. Incluso es posible que personas en lados opuestos de una calle para tener experiencias muy diferentes.

El proyecto de Berkeley está en sus primeras etapas y el equipo espera comenzar pronto a reclutar a más personas para su investigación. Es probable que se emita una aplicación de prueba a miles de voluntarios en todo el área de San Francisco Bay el próximo año.

Esta es una región que vive con el conocimiento de que un gran terremoto podría ocurrir en cualquier momento. Un evento de magnitud 7,9 afectó gravemente  a San Francisco en 1906. Berkeley se encuentra justo encima de la falla de Hayward, donde muchos científicos sospechan que ocurrirá el próximo gran terremoto.

Existen en el mercado app para enviar mensajes una vez que se producido un terremoto, como Earthquake Buddy, cuyo principal objetivo es poder localizar a las víctimas.

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